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Introducción a los embriones congelados
Por Karen Synesiou, CEO, Center for Surrogate Parenting, Inc.
¿Cuánto tiempo dura un embrión congelado?

Generalmente, se considera que un embrión congelado por diez años puede dar lugar a un embarazo viable y un consiguiente recién nacido vivo, aunque hay un parto documentado que ocurrió trece años después de congelar el embrión (http://news.bbc.co.uk/2/hi/health/4655035.stm). La mayoría de las parejas utiliza sus embriones hasta cuatro o cinco años después de crearlos. Las parejas que congelan sus embriones desean tener un hijo y suelen usar todos los embriones hasta la consecución del embarazo o el agotamiento de los embriones congelados. Es inusual encontrar una pareja que cree embriones congelados y luego espere diez años para implantarlos. Es igualmente inusual encontrar una pareja que tenga un niño y luego espere diez años más para tener otro con los embriones congelados que queden. La mayoría de las parejas prefieren que la edad sus niños sea mas cercana entre uno y el otro. Por todas estas razones, es poco frecuente encontrar una pareja que implante los embriones congelados más de cinco años después de su creación.

¿Qué es un embrión congelado?

Cuando se crean embriones y no son implantados inmediatamente en el útero receptor, hay que criopreservarlos, o congelarlos. Sin esta preservación los embriones no sobreviven y morirán después de pocos días.

A veces cuando se crean los embriones:
  • Hay más embriones de los que se pueden implantar.
  • Las paredes del útero de la receptora son demasiado finas, lo que causa la cancelación o prolongación del ciclo.
  • La receptora experimenta una reacción negativa a los medicamentos de fertilidad y es necesario cancelar el ciclo.
  • La salud de la receptora no es lo suficientemente buena como para continuar con el ciclo (por ejemplo, tiene que someterse a un tratamiento de cáncer o una operación).
  • La receptora decide no continuar con el proceso por otras motivaciones.
Muchas parejas deciden congelar algunos o todos sus embriones para poder utilizarlos en otro momento o en el caso de que la transferencia inicial no resulte en un embarazo.

Otro beneficio de congelar los embriones es que permite que la pareja tenga varios ciclos de FIV utilizando la misma cohorte de ovocitos, reduciendo el número de ocasiones que haya que estimular los ovarios.

¿Cómo se congelan los embriones?

Cada clínica de FIV tiene su propio protocolo de congelación de embriones. Se pueden criopreservar los embriones en varias etapas de desarrollo, desde el día uno después de la fecundación hasta el día seis.

El proceso de congelación de embriones dura unas horas. Se introducen los embriones en una solución crioprotectora que impide la formación de cristales de hielo en el embrión, evitando así su destrucción. El crioprotector se deshace de la humedad del embrión e impide la formación de cristales de hielo entre las células. A continuación, cada embrión se inserta en una pajuela/sorbete o un crioprotector vial y se coloca en una congeladora computarizada donde se baja la temperatura en varias fases llegando a alcanzar los -130 grados Fahrenheit (-90 grados Celsius). Por último, se guardan las pajuelas o viales en un depósito lleno de nitrógeno líquido.

Este método, típico de los 80, ha sido sustituido por un nuevo proceso tecnológico conocido como la vitrificación.

Según Wikipedia: “la vitrificación es el proceso de conversión de un material en un sólido amorfo similar al vidrio, carente de alguna estructura cristalina. Esto se consigue por medio de calentamiento o enfriamiento muy rápido o mediante la mezcla con un aditivo.”

Simplificando, la vitrificación es un proceso de congelación ultra-rápido que involucra la adición de un crioprotector. Los embriones sobrantes pueden entonces ser enfriados rápidamente empleando un protocolo específico que evita la formación de cristales de hielo que podrían dañar a los embriones. Se cree que el proceso de vitrificación ha permitido que un mayor número de embriones sobrevivan después de ser descongelados, y ha permitido un número más elevado de recién nacidos vivos que con el método clásico de congelación. La mayoría de los laboratorios de FIV ya han adoptado la nueva tecnología de la vitrificación.

¿Se pasan los embriones congelados al útero?

No, en primer lugar, hay que descongelar los embriones y aclimatarlos antes de ser transferidos al útero, lo que se deja hacer naturalmente. El siguiente paso es lavar los embriones en cuatro soluciones distintas para eliminar los restos de crioprotector. Por último, se cargan los embriones en una cánula de transferencia o catéter y ya están listos para la implantación en el útero de la receptora.

El índice de éxito con los embriones congelados

Aproximadamente un 70% de los embriones congelados sobreviven a la descongelación. En parte, se atribuye este número al “factor humano”. Esto quiere decir que las posibilidades de daño se incrementan cuando los embriones son tocados más o cuando es mayor el tiempo que son mantenidos en ambientes que no son los naturales. Otra consideración sería la propia del embrión. Los más fuertes sobreviven al proceso y los que no sobreviven a la congelación y descongelación quizás tuvieron un problema inherente que causó su deterioro.

Cuando pregunten a su endocrinólogo reproductivo acerca de su índice de éxito con este proceso, es importante tener en cuenta lo siguiente:
  • La edad maternal del ovocito
  • El número típico de embriones congelados transferidos
  • El porcentaje de ciclos de descongelación que resultaron en una transferencia. En otras palabras, ¿cuántos ciclos se cancelaron debido a una falta de embriones viables para transferir?
  • El índice de recién nacidos vivos por procedimiento de embriones congelados
  • Pregunten por los índices mencionados aquí en casos de maternidad subrogada, no embarazos familiares entre parejas fértiles (esta distinción es importante si se considera que las madres suplentes generalmente no tienen historiales de abortos espontáneos y ya se ha comprobado su fertilidad con sus niños, mientras otras parejas hacen FIV o porque no pueden conseguir un embarazo o porque han tenido repetidos abortos espontáneamente).
  • ¿Cuántas transferencias de embriones individuales se han realizado y cuáles son las estadísticas de los embarazos resultantes?
  • El índice de gemelos y otros embarazos múltiples
Costo de una transferencia con embriones congelados

Algunas clínicas de FIV ofrecen programas que incluyen el costo de ciclo congelado (si hace falta) en el costo general de la transferencia en fresco. En definitiva, un ciclo con embriones congelados cuesta unos $3.000 (2.100 euros) para la clínica de FIV y unos $1.500 (1.000 euros) en medicamentos necesarios para preparar el útero de la receptora para aceptar los embriones.

Otros recursos en línea (en inglés):
  • www.advancedfertility.com/cryo.htm
  • www.sharedjourney.com
  • www.slate.com
  • www.timesonline.co.uk
  • www.atheism.about.com/b/2008/08/19/frozen-vs-fresh-survival-of-the-fittest-embryos.htm
  • http://www.telegraph.co.uk/news/uknews/2267497/Frozen-embryos-better-than-fresh%2C-study-shows.html
  • http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pubmed/11214942
  • http://en.wikipedia.org/wiki/Vitrification
  • http://www.lifeissues.net/writers/fag/fag_01frozenembryos.html
  • http://www.slate.com/id/2157669


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